La esencia de MARY ELLEN MARK lo invisible hecho visible.


Hace cinco años que el cineasta Martin Bell perdió a su esposa y compañera de profesión, la fotógrafa de documentales Mary Ellen Mark.

Desde que cogió por primera vez una cámara Brownie Box a la edad de 9 años hasta que obtuvo un máster en fotoperiodismo en la Escuela Annenberg de la Universidad de Pensilvania, Mark se sintió cada vez más atraída por el poder narrativo de una fotografía bien encuadrada; sus temas preferidos: personas que rara vez aparecen en el zeitgeist cultural. "Mary Ellen era capaz de ver una historia en lo cotidiano, que a lo mejor pasabas por delante y ni siquiera veías", dice Bell. "Y tenía la capacidad de reducir esa historia, por simple o compleja que fuera, a un solo fotograma".

Bell no está seguro de si fue un trabajo de amor o un acto de locura (o quizás un poco de ambos), pero inmediatamente después de la muerte de Mark, comenzó la desalentadora tarea de revisar todas sus hojas de contacto y diapositivas Kodachrome -más de dos millones de imágenes- que representaban el trabajo de su vida. "Nadie en su sano juicio se encargaría de esta tarea", dice Bell. La misión consistía en seleccionar los fotogramas para elaborar un libro retrospectivo que fuera fiel a la trayectoria fotográfica que abrió en todo el mundo.

Durante la mayor parte de cuatro años, Bell, junto con Meredith Lue y Julia Bezgin, que dirigen la biblioteca y el estudio fotográfico de Mary Ellen Mark, destilaron la brillante carrera de Mark en 515 placas: fotografías tomadas a lo largo de más de medio siglo, desde 1963 hasta un mes antes de su muerte en 2015. Los objetivos de Mark captaron intereses recurrentes: el circo indio, el Festival de los Gemelos en Twinsburg (Ohio), el crecimiento en Estados Unidos y, a menudo, los rostros de personas en los márgenes de la sociedad que demasiado a menudo ignoramos. La esencia de la obra de Mary Ellen Mark llena ahora tres libros de mesa de café, de 850 páginas en total, que pesan más de 16 libras y se presentan en una caja como The Book of Everything (Steidl).


Cuando abrió la puerta para recibir a Mary Ellen Mark en 1992, Clayton Moore llevaba una máscara y nunca se la quitó durante una sesión de fotos para el ensayo fotográfico de Mark sobre los viejos vaqueros. Al fin y al cabo, Moore era el Llanero Solitario, y siguió siéndolo en sus apariciones personales durante 40 años después de que la exitosa serie de televisión terminara en 1957.

"Le fotografié en su casa. Era una casa moderna, pero él seguía viviendo el papel del Llanero Solitario. Insistió en llevar su famosa máscara para todas las fotos. Tuve que hacer todo lo posible para que se sintiera a gusto con mi cámara y conmigo, porque era extremadamente paranoico. Cuando terminé de fotografiarlo, insistió en que firmara todo tipo de papeles. Cuando me fui, le dije lo mucho que me había gustado conocerle y que era un gran admirador. Me dijo: "Si eres tan fan... ¿cómo se llamaba mi caballo? Le dije: 'Trigger'. Me miró con mucho desprecio. Rápidamente me di cuenta de que había cometido un grave error. Trigger era el caballo de Roy Rogers; Silver era el caballo del Llanero Solitario. Estoy seguro de que nunca me lo perdonó".

A lo largo de su carrera, Mark estuvo en más de 100 platós de cine, como "fotógrafa de imágenes fijas especiales", contratada para tomas publicitarias o de propaganda: Satyricon de Fellini, Gandhi, Apocalypse Now, entre otras. Pero fue en el plató de One Flew Over the Cuckoo's Nest, de Milos Forman, donde su trabajo comercial y documental se cruzaron.



El reparto de One Flew Over the Cuckoo's Nest, de Milos Forman, en el Hospital Estatal de Oregón. Salem, Oregón, 1975.

Mary Ellen Mark/Fundación Mary Ellen Mark




La pasión de toda la vida de Mark era dar visibilidad a lo invisible. En 1983 recibió un encargo de la revista Life que se convirtió en un proyecto para toda la vida, personal y profesionalmente. Life envió a Mark a Seattle, que había sido nombrada "la ciudad más habitable de Estados Unidos", para documentar a los adolescentes fugados. El reportaje tuvo mucha repercusión.

El autor John Irving calificó las fotos de Mark de los fugitivos de la calle Pike como "los personajes perfectos para la historia perfecta, porque eran a la vez víctimas perfectas e importantes... proxenetas, prostitutas y ladronas de poca monta, comían de los contenedores, se enamoraban, se tatuaban, recibían tratamiento para la variedad de enfermedades venéreas que les transmitían sus clientes".

Como productora principal de Nightline en ABC, llevé a Mark de vuelta a Seattle para que comprobara el estado de los fugitivos, que ahora tienen 20 años, para un especial de Nightline en dos partes sobre el décimo aniversario de su historia de vida. Fue una oportunidad única para ver de cerca la especial capacidad de Mark para relacionarse con los sujetos que fotografiaba. Martin Bell lo expresó así: "Su relación con las personas que fotografiaba era increíble. Era como una conexión instantánea".

"Creo que son dos fotogramas, ha pasado muy rápido. Me pareció increíble. Es una de esas cosas que sabes exactamente lo que es. La fotografía es muy extraña porque tiene que ser extremadamente sutil y, al mismo tiempo, no serlo".

Vería a Mark una última vez en una conferencia sobre fotografía que dio en el Museo de Arte Americano del Smithsonian en Washington en 2013, donde proyectó el barrido de su obra ante un auditorio lleno. Mark no lo sabía entonces, pero su charla era un adelanto de The Book of Everything (El libro de todo), la historia de su vida profesional, un proyecto que nunca planeó, y mucho menos vio terminado.

Casi al final de la conferencia, Mark aceptó preguntas. Una de ellas se refería a su preferencia por rodar en blanco y negro. Explicó: "Veo en blanco y negro. Los temas que elijo funcionan mejor en blanco y negro". Puede que Mark viera en blanco y negro, pero dadas las complejas historias que reduce a un fotograma, se podría decir que se especializa en tonos de gris.

La fotografía documental prácticamente había desaparecido de las páginas de las revistas en 2013, cuando alguien le preguntó a Mark si tenía futuro en el mundo en el que se había sumergido durante gran parte de su carrera. "Hace más de un año que no me llama ninguna revista", se lamenta, porque las revistas de hoy están muy retocadas con Photoshop y quieren un estilo determinado. Soy una especie de purista que ama la realidad. No soy un ilustrador. No voy a permitir que un grupo de directores de arte me haga dejar de fotografiar".

Luego se detuvo y puntualizó su punto de vista para el público del Smithsonian: "Me siento afortunada en cierto modo porque he tenido lo mejor. Tienes que luchar por lo que crees si quieres hacer algo que valga la pena".

Bell no endulza el peaje que le pasó a su mujer. "Fue una realidad difícil de afrontar para Mary Ellen. Había vivido y trabajado esencialmente en la época dorada de las revistas, en la que la fotografía solía venir de la calle. Fue duro para ella enfrentarse a esto, pero no le impidió salir y trabajar".

Hay innumerables lugares que el público no ve. De vez en cuando, un fotógrafo permite asomarse a lo oculto. Así fue el encargo de Mark a la revista Life de fotografiar a pacientes que padecen la enfermedad de Hansen, antes conocida como lepra.





Paciente de lepra con su enfermera, National Hansen's Disease Center. Carville, Luisiana, 1990.

Mary Ellen Mark/Fundación Mary Ellen Mark


"Los funcionarios de allí trataron de dirigirme hacia lo que querían que viera", dijo. Pero cuando pasó por delante de la habitación de esta mujer, se detuvo y preguntó si podía hacer fotos. La mujer aceptó. Cegada por su enfermedad, su rostro parece una máscara de muerte sostenida con delicadeza por los fuertes brazos de su enfermera.

En su continuo esfuerzo por documentar cómo los niños son a menudo los canarios en la mina de carbón de la sociedad -dando pistas sobre la futura salud de un barrio-, Mark pasó algún tiempo en una comunidad del sur de Dallas devastada por el crack en 1998 para Texas Monthly. La revista informó de que los niños no se alejaban de la escena de la droga porque a menudo les proporcionaba los únicos trabajos - incluso los vigilantes cobraban 100 dólares al día.

Una de las últimas fotografías que hizo Mary Ellen, justo un mes antes de morir, fue para la CNN, documentando Nueva Orleans diez años después de las inundaciones del huracán Katrina. El Libro de Todo concluye con una fotografía de Thomas Schulingkamp, de 26 años, cuya familia fue evacuada a Michigan durante ocho años después del huracán y sólo regresó cuando se reabrió una escuela de Nueva Orleans que podía atender las necesidades especiales de Thomas.

La madre de Thomas, Miriam Schulingkamp, que está ajustando la pajarita de su hijo en la foto, resume a Mary Ellen Mark:

"Mary Ellen, con sus largas trenzas y su presencia abierta, sintoniza con Thomas, vestido a la manera de un caballero sureño con traje seersucker. Señala joyas y prendas de vestir para iniciar conversaciones, lo que puede sobresaltar a la gente. Mary Ellen no vaciló con sus palabras ni me buscó para que la instruyera. Habló directa y fácilmente con Thomas, como si se conocieran desde hace años. Sus pajaritas estaban dispuestas para que ella pudiera elegir la que quería. Con gran atención, habló con Thomas sobre las posibilidades y juntos tomaron una decisión. Tenía reservas sobre cómo se enfrentaría Thomas a una sesión de fotos, ya que no siempre responde a indicaciones específicas y múltiples. Temía que Mary Ellen se sintiera frustrada, pero hizo caso omiso de mi preocupación".

De haber vivido, Martin Bell está convencido de que Mary Ellen Mark nunca se habría tomado la molestia de crear este libro. Y probablemente es igual de probable que, de haber vivido, Mary Ellen Mark no se hubiera quedado agazapada en este momento socialmente distante y enmascarado de nuestras vidas. De alguna manera, habría encontrado la forma de salir de su burbuja y hacer lo que siempre le había impulsado a hacer: coger su Leica y capturar a las personas y las historias que otros habían pasado de largo, estableciendo conexiones significativas con los marginados. Como dijo a un entrevistador en Oregón en 2010, hacer fotografías es "como tocar un instrumento. Cuanto más tocas, mejor lo haces".

Después de pasar cuatro años creando esta carta de amor fotográfica a su difunta esposa, Martin Bell tiene la última palabra en la última página de The Book of Everything. Mary Ellen debe estar sonriendo, ya que su marido y compañero la describe como "intrépida... firmemente fiel a sí misma y a su trabajo. Incluso cuando estaba abrumada por las dudas, era una guerrera desafiante".





Source: npr

Photo: Mary Ellen Mark foundation.




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